Chu Lai, 1965-66

1963-ban az amerikai tengerészgyalogság VMA-311 Tomcats repülőszázada feladatul kapta, hogy Japánba, az Iwakuni bázisra települve, nukleáris készültséget adjon. Ennek részeként a VMA-311-esek nemcsak a hagyományos fegyverek, hanem a harcászati atombomba bevetésére is kiképzést kaptak. Egy hosszú és komplex felkészülés-sorozatot követően, 1965. március 31-ig, minden gép áttelepült Iwakuniba.

Japánban két repülőgéppel adtak 30 perces készültséget. További két gép kétórás, másik négy pedig nyolcórás készültségbe volt állítva. Mindössze két hete voltak Japánban, amikor híre ment, hogy a Da Nangtól kilencven kilométerre délre lévő Chu Laiban létesítendő expedíciós repülőtérre települnek.

A VMA-311-esek első négy gépe végül 1965. június 2-án érkezett meg Chu Laiba. A tengerészgyalogosok légi támogatására akkora volt az igény, hogy a Skyhawkokat azonnal feltankolták, felfegyverezték, gyorsító rakétákat szereltek rájuk és bevetésre küldték. Mire június 15-én a VMA-311 Tomcats század minden pilótája és repülőgépe megérkezett Chu Laiba jó néhányan már számos bevetést maguk mögött tudhattak.

*

Jerome „Birdie” Bertrand nyugállományú ezredes a tengerészgyalogság pilótája volt. Harci tapasztalatát A-4 Skyhawk típuson szerezte a vietnami háborúban, ahol még hadnagyként szolgált a VMA-311-eseknél. Archívumában számos érdekes fotó van, ezekből válogattam az alábbiakat. A helyszín tehát Iwakuni, Japán és Chu Lai, Dél-Vietnam, az időpont  1965-66.

A Tomcats század egyik A-4-ese utazómagasságon a Csendes-óceán felett, úton Japán felé.

A VMA-311-esek hangárja Iwakuniban.

A Ready Room, a repülés előtti és utáni eligazítások valamint a század közösségi életének színhelye. A kép jobb felső sarkában van a bejárat, mellette a falon a pilóták névre szóló kávésbögréje és a kötelező kávéfőző. Utána a század ügyeletes tisztjének pultja látható. A hajózók éppen lazítanak.

A század felszerelésének behajózása, majd irány Vietnam!

Chu Lai felé az első megálló a haditengerészet Cubi Point légibázisa volt a Fülöp-szigeteken. Fokozatosan tudták csak áttelepíteni a gépeket, mert az expedíciós repülőtéren még nem készült el a szilárd burkolatú futópálya és a megfelelő számú állóhely. A VMA-311-esek első halottja a csoport bal oldalán álló Gus Xavier hadnagy volt. 1966. március 10-én egy gépágyús támadásból későn vette fel a gépet és hegynek ütközött.

Hamar világossá vált, hogy célterületig tartó repülési idő csökkentésére Dél-Vietnamban, Da Nang mellett szükség lesz egy másik repülőtérre is. Ezt azonban meg kellett építeni. A választás a Dél-Kínai-tenger partján, Da Nangtól kilencven kilométerre, délre elhelyezkedő Chu Laira esett. A tengerparttal párhuzamos futópályát 2700 méter hosszúra és 30 méter szélesre tervezték. A szilárd burkolatot egymásba kapcsolható alumínium lapokból készítették el. A bázis 60 repülőgépnek adott helyet.

Tábori körülmények. Chu Laiban mindenki sátrakban lakott, tisztek és legénység egyaránt.

A század bevetési tervei itt, az Operation Room-nak nevezett sátorban készültek. Az asztalok és szekrények a homokban álltak.

A bázist nem csak a sós tengeri levegő illata lengte be. A képen a „tábori budi” látható, a hordókban pontosan az ég, amit korábban a budiba pottyantottak.

A Tomcats század négy pilótája a Chu Laiból végrehajtott első bevetésére készül.

A-4 Skyhawk érkezik Chu Lai lemezekből készült futópályájára. A 2700 méteres pálya első harmadát a fékezőhorgos leszállásokra használták, az utolsó harmadát a gyorsító rakétás (JATO) felszállásokra. A fotó készítésekor a középső harmad éppen felújítás alatt állt.

Behajózásra előkészített Skyhawkok. A helyben nem javítható harci sérüléseket Japánban javították, ahova hajón szállították el az üzemképtelen gépeket.

A-4E Skyhawk és a típussal alkalmazható fegyverzet, fotózáshoz beállítva.

Jerome „Birdie” Bertrand

1966. áprilisában véget ért a VMA-311 Tomcats század első szolgálati ideje Vietnamban. A század utolsó katonája 1966. április 25-én indult vissza az USA-ba. A századot később ismét Chu Laiba vezényelték, de akkor már mások repülték az A-4-eseket. Ekkor már egy mechanikus katapult is üzemelt Chu Laiban és a bevetéseket a tengerészgyalogság kétüléses TA-4F-fel repülő előretolt irányítói is segítették. 1970-re számos bázis, így a Chu Lai expedíciós repülőtér is elvesztette elsővonalbeli státuszát. Azok a tengerészgyalogos repülőszázadok, amelyeket nem vezényeltek vissza Amerikába, áttelepültek Da Nangba és onnan folytatták a bevetéseket.

1973. január 27-én utoljára készítették fel harci feladatra a Tomcats század A-4-eseit. A század pilótái a vietnami háború során 105000 tonna fegyvert dobtak le, és 54625 bevetést teljesítettek. Vietnamot az utolsó amerikai repülőszázadként hagyták el, beleértve a légierő, a haditengerészet és saját haderőnemük, a tengerészgyalogság repülőegységeit is.

 * * *

Fotó: Jerome Bertrand magánarchívuma